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01 환경호르몬의 올바른 이해와 대처

환경호르몬에 대해 우리는 막연한 불안감을 지니고 있으며, 매우 민감하게 받아들이는 경향이 있다. 인체 안전성 문제가 사회적으로 제기될 때에는 과학적인 근거와 인체 노출량에 기초하여 매우 신중하게 접근할 필요가 있다.

환경호르몬은 최근 몇 년 동안 사회적으로 집중 조명되면서 일반 국민에게 더 많은 관심과 우려를 일으켰다. 이로 인해 우리는 환경호르몬의 인체 위해성에 대해 새롭게 인식하게 되었으며, 각계(시민단체, 정부, 언론, 산업계, 학계)에서는 이에 대한 국민 안전에 대처하기 위해 많은 노력을 기울여 왔다. 특히,시민단체와 언론은 환경호르몬에 지속적인 관심을 갖고 안전성에 문제제기를 해 왔으며, 이를 해결하기 위해 정부, 학계 그리고 산업계가 공동의 노력을 해 온 것도 사실이다. 그러나 환경호르몬에 대한 올바른 이해가 매우 부족하며, 이로 인한 정신적·경제적 피해가 발생하고 있는 것도 부인할 수 없다.

환경호르몬의 올바른 이해
우리 몸속에서는 호르몬이라는 매우 중요한 물질이 생성되어 생체기능을 유지시킨다. 이 호르몬은 건강을 위해 정상적인 수준으로 만들어져 생체 균형을 유지시켜야 하나, 호르몬의 균형이 깨지면 다양한 질병(암, 유전자 이상, 생식기계 이상, 갑상선 질환, 당뇨 등)이 발생하게 된다. 우리 주변 환경에는 인체의 호르몬과 생김새가 비슷한 화학물질이 있다. 이 물질이 호르몬과 유사하게 작용을 한다고 하여 흔히 환경호르몬(내분비장애물질) 또는 환경호르몬 추정물질이라고 부른다.추정물질이라고 뒤에 이어서 부르는 이유는 1. 아직 이 물질이 환경호르몬이라고 부르기에는 과학적인 자료가 충분하지 않으며 2. 동물에서 얻은 독성 실험결과와 동일하게 인체에서 일어날 것이라고 단정하기 어렵기 때문이다. 환경호르몬이 우리 몸안에 들어오면 호르몬과 비슷하게 작용하여 정상적인 호르몬의 작용을 방해하여 질병을 초래할 수 있다고 한다. 그러나 이러한 환경호르몬과 질병 발생과의 연관성은 주로 동물실험 자료에서 얻은 자료에 기초하고 있기 때문에 사람에서 동일하게 작용한다고 말하기는 어렵다. 환경호르몬은 각 국가 및 단체에 따라 분류(약 50~140여 종)하는 데 많은 차이가 있으며, 앞으로 많은 연구가 요구되는 물질이다.
미국 질병관리 예방센터에서 분류한 48종의 환경호르몬을 분석해 보면, 농약이 약 80퍼센트(38/48)를 차지하여 주를 이루고 있으며, 중금속 3종(납, 수은, 카드뮴), 산업물질 7종으로 구성되어 있다. 즉, 농약이 대부분을 차지한다는 사실에 주목해야 한다. 자동차 배기가스, 담배연기, 음식을 태우거나 열을 가하면 생기는 벤조피렌이라는 물질은 발암물질로 잘 알려져 있기도 하지만 환경호르몬으로 분류되기도 한다.
우리는 환경호르몬 하면 무엇이 연상되는가? 아마도 인터넷 그리고 언론에서 제공되는 환경호르몬 정보가 떠오른다. 그러나 우리가 접하고 있는 환경호르몬에 관한 정보 중에는 정확한 과학 정보가 아닌 잘못된 정보가 많아 사회적인 혼란과 피해를 유발시킬 수 있다. 따라서 환경호르몬 문제에 올바로 대처하기 위해서는 이 물질에 대한 정확한 이해가 필요하다.

환경호르몬을 피할 수 있는 생활 속 지혜
음식을 볶거나 굽거나 태울 경우 벤조피렌 같은 다환성 방향성 탄화수소계(PAH, polycyclic aromatic hydrocarbon)의 환경호르몬 추정물질이 높게 생성된다. 이 물질은 음식 조리 과정에서 주의를 기울이거나 태운 음식의 섭취를 피함으로 쉽게 인체 노출을 최소화할 수 있다.
특히 주방의 환기 및 배기에 신경을 써야 한다. 왜냐하면 취사용 가스에는 벤조피렌이 많이 들어 있기 때문이다. 집 안의 공기를 자주 환기시키는 것도 도움이 된다.
주유소에서 주유할 때는 자동차의 창문을 닫는다. 가솔린에 벤조피렌이 많이 들어 있다. 따라서 자동차가 많이 다니는 곳을 가급적 피해 공기가 오염되지 않은 환경 친화적인 곳에 거주한다.
신선하고 가공되지 않은 음식을 섭취하고, 통조림 음식의 섭취를 자제한다. 비스페놀 A라는 환경호르몬 추정물질이 캔의 부식 방지에 사용되고 있다. 그러나 현재 통조림을 통해 섭취 가능한 비스페놀 A의 양은 인체에 해를 미치지 않는 수준으로 알려져 있다. 그리고 현재 플라스틱 식품용기 제조에는 비스페놀 A를 거의 쓰고 있지 않다.
플라스틱의 유연성과 신축성을 유지하기 위해 프탈레이트류가 사용된다. 프탈레이트류 중에서도 동물실험을 통해 DEHP, DBP, BBP가 대표적인 환경호르몬 추정물질로 알려져 있다. 그러나 이 프탈레이트류는 화장품 원료와 식품 포장용기에 금지된 물질이며 주로 공업용 기자재 등으로 많이 사용하고 있다. 프탈레이트류에 대한 노출 수준은 큰 문제가 없는 것으로 평가되고 있다(미국 독성물질 프로그램).
따라서 플라스틱 식품용기가 환경호르몬과 관련이 있다는 사회적 인식은 대표적으로 잘못된 것이라고 볼 수 있으며,화장품도 환경호르몬과 무관함을 알 수 있다.
또한 환경호르몬의 주를 이루는 농약으로부터 피해를 줄이기 위해서, 농약의 오염이 적은 유기농 식품을 섭취하는 것이 바람직하지만, 농약에 오염된 식품(과일, 야채, 곡류 등)을 잘 세척, 제거하는 방법을 활용하여 인체 노출을 최소화하는 방법도 매우 경제적이고, 효과적일 수 있다.
환경호르몬에 노출되었을 경우, 체외로 배출시키거나 해독하기 위해서는 신선한 과일과 야채를 골고루 섭취하도록 한다. 이는 항산화성 물질이 많이 들어 있어 도움이 된다.
충분한 휴식을 취하고, 지나친 우려와 스트레스를 피하는 것은 면역력 향상에 도움을 주어 환경호르몬 같은 유해물질에서 우리를 보호해 줄 것이다.

환경호르몬에 대해 우리는 막연한 불안감을 지니고 있으며,매우 민감하게 받아들이는 경향이 있다. 인체 안전성 문제가 사회적으로 제기될 때에는 과학적인 근거와 인체 노출량에 기초하여 매우 신중하게 접근할 필요가 있다. 환경호르몬이 ‘검출됐다, 안 됐다.’는 인체의 유해 여부를 판단하는 기준이 될수 없다. 중요한 기준은 검출된 사실이 아니라 검출된 양이며,인체 허용기준치(안전기준치)를 초과했느냐에 달려 있다. 만일 인체에 허용기준치를 더 강화해야 할 과학적 근거가 있다면 각계의 의견을 수렴하여 조정하는 방향으로 해결해 나가야 할 것이다.

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